Biographie
Des sentiers de la guerre aux chemins intérieurs


L’injustice, José Nicolas la perçoit dès l’enfance. Né d’un père militaire qui parcourt l’Afrique et d’une mère d’origine libano-marocaine, José arrive en France à l’âge de dix ans. Le regard porté sur le couple mixte formé par ses parents, le déracinement de sa mère ouvrent les yeux et le cœur du jeune garçon : sa sensibilité particulière aux destinées malmenées par l’Histoire découlent de cette expérience première.

Son parcours semble tracé d’avance : il intègre le lycée militaire de La Flèche puis rejoint les Unités parachutistes. En 1978, à tout juste 22 ans il opère avec des unités d’élite au Sud Liban ; en 79, il intervient en République Centrafricaine, suite à l’éviction de Bokassa. Pourtant, très vite, sur le terrain, José prolonge le devoir de servir son pays par son témoignage oculaire et « s’arme » d’un petit appareil photo. Ce premier regard personnel sur les populations piégées dans les zones de conflit, va trouver un écho, à Beyrouth, dans un hôpital improvisé. José y fait une rencontre humaine déterminante : celle de Bernard Kouchner, un jeune « french doctor » au chevet des victimes civiles de la guerre. Le temps d’une permission, le parachutiste offre ses services à l’équipe médicale, se fait chauffeur et logisticien dans la ville en flammes ; et dans le même mouvement, le photographe amateur imprime, sur sa pellicule, la souffrance des blessés dans les blocs opératoires improvisés, les regards hantés par la peur de mourir. Un reporter d’images s’éveille.

« Une bonne photo, c’est beaucoup de chance, un peu de courage et le sens du cadrage » résume-t-il sobrement aujourd’hui. José Nicolas a croisé sur les zones de conflit les grands du photo - journalisme et appris à leur contact à presser sur le déclencheur au bon moment, au bon endroit. En 1983, alors qu’il patrouille dans les rues de Beyrouth, la balle d’un sniper perché sur un toit lui traverse le corps. Il est réformé à 29 ans. Le bel âge pour devenir soi-même et se consacrer à sa vraie passion : le reportage sur les zones de guerre. Il est libre désormais, libre d’accompagner Bernard Kouchner et Médecins du Monde sur tous les fronts, en Afghanistan, au Kurdistan, en Mer de Chine… L’humanitaire lui permet de marcher sur ses deux pieds. Un pas pour se confronter au danger, un autre pour témoigner. Il rejoint l’agence Sipa et affine son regard. La connaissance du terrain est un atout majeur pour le reporter qui sent d’instinct les risques et peut repérer, au sifflement de l’obus, la position du lance-roquettes. Les valeurs acquises dans l’armée aussi : « La solidarité et la loyauté dans l’épreuve, j’ai appris, sous l’uniforme, à ne pas me contenter d’en épeler les lettres ». La droiture enfin et le respect dû à tout homme, aussi démuni soit-il, qui le font renoncer à prendre certaines images dégradantes, passer, en conscience, à côté d’un scoop : la détresse d’un être humain vaut davantage qu’une bonne photographie. En 1987, le sort des boat-people le marque à jamais. Des familles entières, jetées à la mer sur des jonques de fortune, sont hissées sur le navire de Médecins du monde, sauvées d’une mort certaine. José Nicolas couvre, des semaines durant, ce sauvetage de la dernière chance et montre au monde entier la désolation des exilés : ses images, empreintes de tendresse, ouvrent les coeurs.

En 1994, alors qu’il couvre l’opération Turquoise au Rwanda, le reporter est à nouveau criblé de balles. C’est la blessure de trop, il rempile, quitte Sipa et pose son trépied au pied de la Montagne Sainte-Victoire, à Aix-en-Provence. Le père veut prendre le temps de voir grandir ses enfants et le photographe, orienter son objectif vers la lumière. Ça tombe bien, dans le Sud, la vie scintille. La mer, les vignes, les artisans de l’arrière pays se partagent ses faveurs. Un jour, en reportage à Sète, un pêcheur lui offre un poisson, empaqueté dans des pages arrachées à un grand magazine qui a souvent publié ses reportages. José prend une leçon d’humilité et de sagesse. La joie est là, sur cette plage où les canons ne tonnent pas. Il pose son boîtier et partage avec le pêcheur un verre de rosé et des sardines grillées.

Aujourd’hui, José Nicolas vit en Normandie et se consacre à des travaux plus personnels. Le regard de sa nouvelle compagne, issue du milieu artistique, le pousse à l’intériorité ; il quête la magie de l’instant, revisite ses archives photographiques, prend plaisir à fabriquer des livres. French Doctors, publié aux éditions Lamartinière et préfacé par Bernard Kouchner, témoigne de cette volonté de rassembler le puzzle de sa vie, de presser le jus de son parcours pour en extraire le sens. Parfois le démon de l’aventure et la fidélité à ceux qui l’ont construit rattrapent le grand-reporter qui retourne en Afghanistan ou en Afrique. Mais sa vie est ailleurs désormais. La beauté du monde l’attire davantage que son chaos, la soif de sérénité prend le pas sur l’urgence à dire, la volonté de percer le mystère de l’existence l’emporte sur le risque de la perdre. Clichés noir et blancs tremblants, photographies argentiques, tableaux miniatures d’odes à la nature tracent un point d’orgue sensible à une vie d’aventures. Le grand voyageur n’arpente plus les sentiers de la guerre. Il marche sur de nouveaux chemins, explore les voies secrètes qui mènent à l’intérieur.

Catherine Lalanne, rédactrice en chef à l'hebdomadaire Pèlerin



Publications
    José Nicolas, Tchad 1980-1997, Imogène, 2018, 128 p. (ISBN 978-2900840016).
    José Nicolas, French Doctors - Une aventure humanitaire, La Martinière, 2017, 192 p. (ISBN 978-2732479927).
    Cambodge, monographie, avec Bernard Stéphane, les carnets de le création, ed. de l'Œil, 2017
    Les vins du Rhône : Côtes et Vallée, avec Jean Serroy, ed. Glénât, 2013
    Le Bandol, textes de Pascal Périer et Pierre Citerne, ed. Loubatières, 2013
    40 ans de photo-journalisme. Génération Sipa (collectif), ed. de la Martinière, textes de Michel Setboun, Sylvie Dauvillier, 2012
    Les hommes des roseaux, ed. Actes Sud, éditions du Rouergue, 2012
    Afghanistan, Task Force, ed. L’esprit de tous les combats, 2011
    Vivre pour vivre - 1979-2011 : parcours d’un photographe, 2011
    Légion Étrangère, ed. L’esprit de tous les combats, 2009
    Aux pays des Ocres, ed. Loubatières, 2006
    Savon de Marseille, ed. Loubatières, 2006
    GIPN - Au cœur de l’action, ed. L’Instantané, 2005
    Les soldats de l’ombre. BBK, 1999
    Souffle du monde pour ACF. BBK, 1997

Expositions, festivals et signatures
José Nicolas. Exposition des "French Doctors" sur les actions de Médecins du Monde dans les années 80. Reportage photographique présenté au festival photo de Bellême en Normandie (16 juin-2 sept 2018)

    2018 : Espace Photo du Perche [archive], Bellême (Normandie) : "Tchad 1980-1997"
    2018 : Les Nuits Photographiques d'Essaouira (Maroc)
    2018 : Festival Phot'Aubrac [archive], Nasbinals (Lozère) : Pour Entrepreneurs du Monde
    2018 : Festival Visa pour l'Image, Perpignan : "Tchad 1980-1997"
    2018 : Festival photographique de Bellême (Normandie) : "French Doctors, une aventure humanitaire"
    2018 : Musée Regards de Provence, Marseille : dans le cadre de l’exposition "Sa Muse"
    2017 : Galerie Argentic, Paris : "French Doctors, une aventure humanitaire"
    2017 : Événement Art et Vin", Domaine de la Bégude (Var) : "Haïti, terre des survivants"
    2017 : Galerie des Alpes, festival photo Saint-Germain, Paris
    2017 : Festival Phot’Aubrac, Nasbinals (Lozère)
    2014 : Paris (Banque 1818) & Marseille (Argentique le lieu) : "Haïti, terre des survivants"
    2014 : Festival Phot'Aix, Aix-en-Provence : "Les hommes des roseaux"
    2014 : Argentique le lieu, Marseille : "Rwanda, 20 ans après"
    2013 : Fontaine Obscure, Aix-en-Provence : "Vivre pour vivre"
    2013 : L’Art en Vigne, Marseille
    2012 : Galerie Le ruban vert, Aix-en-Provence : "Massambalo"
    2011 : Festival Phot'Aix, Aix-en-Provence : "L’Afghanistan, l’Insoumise"
    2006 : Printemps du Livre à Cassis, Hôtel des Roches Blanches
    2000 : Maroc, Carrousel du Louvre, Paris
    1998 : Galerie Forum-Fnac, Paris et New York, au profit d’Action contre la faim : "Souffles du monde"

Prix
    1987 : Prix de l’Action Humanitaire
    1994 : Prix Marc Flamant

Musées
    La Contemporaine, Paris : "Opération turquoise" au Rwanda (1994) et Révolution en Roumanie (1989)
    Musée de l'Armée, Hôtel National des Invalides, Paris : "Guerre du Golfe" (1991)
    Museon Arlaten, Arles : "Les hommes des roseaux" (2012)

Fonds
    "French Doctors" au Centre International du Photojournalisme, Perpignan

Photothèque
    Getty Images
    Hemis
    Sipa

Distinctions
Chevalier de l’Ordre Illustre des Chevaliers de Méduse
Décorations militaires 
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